Igualada torna divendres a la Champions, una competició que, amb diferents denominacions, ha guanyat sis vegades. L'equip de Marc Muntané no estava configurat per afrontar una temporada amb aquesta exigència, i encara menys amb les dues baixes que té actualment, però la il·lusió del club i dels mateixos jugadors per disputar aquest torneig ha provocat que acceptés la invitació de World Skate i afronti dues prèvies per intentar jugar la fase de grups.

La bona notícia per a l'Igualada és que no haurà de viatjar per a aquesta primera fase. Les Comes l'acull, un grup de quatre equips en què el King's Lynn anglès, el Thunerstern suís i el Sarzana italià seran els primers rivals. Els dos primers passen a la següent ronda, aquesta ja segurament amb adversaris de més categoria, que els igualadins poden haver de tornar a organitzar, i que ja porta a jugar la lligueta contra els millors.

La notícia no tan bona és que l'Igualada va just d'efectius i que dimecres, després de jugar-ne tres en 48 hores entre divendres i diumenge, torna a tenir partit d'allò que li dona de menjar, la Parlem OK Lliga, a la pista de l'altre equip que juga prèvies de la Champions, el Finques Prats Lleida. Tot, sense el capità i jugador amb més experiència continental, Roger Bars, que és baixa de llarga durada fins a final del 2023, ni Nil Cervera, que té una lesió al dit polze de la mà dreta que també es pot allargar en el temps.

L'entrenador igualadí, Marc Muntané, explica que "el repte és dur perquè no sabíem ni nosaltres, ni el Lleida que jugaríem la Champions. Però van canviar el format i ens hi van convidar. Si passéssim les dues fases tindríem partit dimecres i diumenge de manera continuada i això, ni econòmicament, ni a nivell de plantilla no estem preparats. Però d'altra banda, fa gairebé onze anys que no juguem la Champions i és una il·lusió per als jugadors tan joves que tenim, Aquesta és la cirereta del pastís i si va bé, bé, però si no, no passa res".

La primera fase es disputa a Les Comes perquè el pavelló està preparat per acollir-la. Les normes diuen que l'amfitrió ha de ser l'equip amb menys coeficient europeu, però les instal·lacions del King's Lynn i del Sarzana no estan preparats i el Thunerstern va renunciar a organitzar-ho. Li ha caigut, per tant, la responsabilitat a l'Igualada Rigat que, en cas de passar entre els dos primers, podria repetir en la segona ronda, ja que els adversaris segurament tindran més puntuació que ell.

Tres partits en tres dies

De moment, cal afrontar una autèntica marató. El partit contra el King's Lynn serà divendres a les 21 hores. El Thunerstern jugarà contra els igualadins dissabte, a les quatre de la tarda, i el darrer duel, contra el Sarzana, serà diumenge, a les 13.30 hores. Els mateixos dies jugaran els altres rivals entre ells, divendres i diumenge abans que l'equip anoienc i dissabte, després. Muntané és de l'opinió que "si tot va normal, el partit determinant hauria de ser contra els suïssos. En condicions normals, hauríem de guanyar el King's Lynn i el Thunerstern, però contra aquests jugarem poques hores després de jugar contra els anglesos. Ja veurem com gestionem la profunditat de plantilla". El punt positiu és que, si guanya els dos primers partits, l'Igualada estarà classificat "i podríem dedicar el tercer partit, contra el Sarzana, a donar més descansos de cara al partit de lliga de dimecres, tot i que soc coneixedor que tothom vol jugar aquest tipus de partits, i més a casa. El Sarzana és millor equip que nosaltres, en aquest moment i, a més, ha fitxat Illuzzi, el capità de la selecció italiana".

El partit arriba a l'inici d'una temporada en què l'Igualada Rigat estrena entrenador i, tot i que conserva la base de la temporada passada, ha rejovenit encara més la plantilla. Els dos primers partits han estat una derrota a la pista del Liceo i un empat contra el Caldes a casa. Muntané està "content de l'esperit de l'equip, sobretot a l'hora de superar les adversitats contra el Caldes i rescatar un punt". Ara començar l'aventura europea. Un altre nivell.

Vestits de rosa per tornar a primera línia

Com sol ser habitual cada mes d'octubre, l'Igualada Rigat jugarà els seus partits amb una camiseta particular. És de color de rosa, com a mostra de lluita contra el càncer de mama, i serà la que s'utilitzarà, en lloc de l'habitual arlequinada blava i vermella, en els duels de la prèvia de la Champions. Va ser presentada a l'Ajuntament de la ciutat i s'espera que porti sort en la tornada d'un clàssic a l'elit.

Els lesionats Nil Cervera i Roger Bars, amb Aleix Marimon, en la presentació de les camisetes de color rosa Igualada Hoquei Club

Perquè l'Igualada Hoquei Club, amb sis títols, és el tercer equip que té més victòries en la Copa d'Europa en les seves diferents denominacions. Està empatat amb el Liceo i només el superen els vuit del Reus Deportiu i els 22 del Barça. El conjunt de Les Comes no apareix en la màxima competició des de la primavera del 2013, quan una derrota en l'eliminatòria contra el Valdagno italià el va apartar de la final four de Porto, que van jugar els amfitrions, el Benfica, que els van derrotar en la final per penals, els barcelonistes i els transalpins.

Abans, l'Igualada va encadenar quatre títols consecutius entre el 1993 i el 1996, en què va derrotra, en finals amb anada i tornada, el Benfica, el primer i el tercer cop, el Barcelos i el Barça. Després d'un any de descans, va guanyar dues finals més, ja a partit únic, el 1998 per 8-1 contra el Vercelli en pista contrària i el 1999 a casa contra el Porto per 3-2. Encara va perdre una final, a la Corunya contra el Liceo, per 4-3 l'any 2003. Vint anys després d'aquella última final, el moment esportiu és molt diferent, però hi ha il·lusió per tornar entre els grans.